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Il fumo è tra le abitudini più insidiosamente mortali, danneggia sia chi fuma che chi è esposto al fumo passivo. Molte ricerche hanno dimostrato che la maggior parte dei fumatori adulti inizia questa abitudine da adolescenti. Inoltre, prima un ragazzo inizia a fumare, più è probabile che continui a fumare da adulto.

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Tuttavia, gli adolescenti non sono tutti uguali nel loro stato di rischio. È stato dimostrato, ad esempio, che la deprivazione espone i ragazzi a un rischio maggiore di fumare.

Un altro fattore ormai consolidato è che ci esistono forti differenze tra i gruppi con uno status socioeconomico alto e basso quando si tratta degli esiti sanitari delle malattie legate al tabacco.

I dati dello studio in oggetto provengono da un follow-up del Millennium Cohort Study (MCS) del Regno Unito, che aveva mostrato una forte predisposizione al fumo prima dei 14 anni, tra quei bambini con genitori o adulti vicini che fumavano.

Man mano che questo gruppo di bambini cresce è diventato possibile vedere quanti giovani fumatori hanno continuato a fumare durante l'adolescenza e quanti hanno iniziato a fumare durante questo periodo.

Un precedente studio sulla MCS, basato su un gruppo di ragazzi nati tra settembre 2000 e gennaio 2002, utilizzava dati sull'assunzione di fumo, raccolti tra i 14 ei 17 anni. I ricercatori hanno definito il fumo tra queste età come assunzione di fumo, comprendendo coloro che non avevano mai fumato all'età di 14 anni e fumavano regolarmente all'età di 17 anni.

Il fumo regolare a questa età è stato definito come fumare una o più sigarette alla settimana entro certi termini anagrafici.

Risultati

I risultati di questo studio indicano che il fumo regolare era prevalente in oltre un ragazzo su dieci all'età di 17 anni. Più della metà di questi giovani ha iniziato a fumare tra i 14 ei 17 anni. Degli altri, oltre un decimo erano fumatori regolari già all'età di 14 anni, mentre il 37% aveva provato a fumare o fumava meno di una sigaretta alla settimana.

Più di un ragazzo su 20 che non fumava in precedenza, fumava almeno una sigaretta alla settimana all'età di 17 anni. È interessante notare che gli stessi fattori sono stati trovati collegati a coloro che fumavano regolarmente all'età di 17 anni e a coloro che hanno iniziato a fumare tra i 14 e i 17 anni.

Lo status di minoranza etnica proteggeva dal fumo o dal fumo regolare all'età di 17 anni, ma uno status economico basso, oltre a essere vicino a adulti o genitori che fumavano, aumentavano il rischio. Il gruppo a reddito familiare più basso aveva il doppio del rischio di fumare rispetto a quelli nel gruppo a reddito più alto.

Particolarmente a rischio erano quegli adolescenti che, all'età di 14 anni, avevano dei caregiver che fumavano. Questi ragazzi avevano più del doppio il rischio di fumare tra i 14 e i 17 anni, o di fumare regolarmente all'età di 17 anni, rispetto a quelli con caregiver non fumatori.

Il fumo di gruppo dei pari era un altro fattore di rischio. Questi adolescenti avevano una probabilità tre volte maggiore di fumare all'età di 17 anni e avevano il doppio del rischio di prendere l'abitudine tra i 14 e i 17 anni, rispetto a quelli con coetanei non fumatori.

Infine, i social media hanno svolto un ruolo importante nella promozione dell'assunzione di fumo in questo gruppo. I ragazzi che trascorrevano 1-5 ore al giorno sui social media avevano un tasso di fumo più alto del 40% all'età di 17 anni, mentre quelli con più di 5 ore avevano un rischio raddoppiato di fumare durante gli anni da 14-17 anni, o regolare fumare a 17 anni.

Complessivamente, c'erano 160.000 fumatori adolescenti con un'abitudine regolare. Di questi, 100.000 hanno iniziato a fumare tra i 14 ei 17 anni. Il tasso più alto è stato in Galles, a circa il 9%, contro il 7% in Inghilterra.

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Implicazioni

I dati di questo gruppo indicano che il fumo regolare all'età di 17 anni era associato, in oltre la metà dei casi, all’inizio entro i 14 anni. Avere caregiver o amici che fumavano e un uso massiccio dei social media sono stati i principali promotori dell'abitudine tra gli adolescenti britannici.

Studi precedenti su questo gruppo hanno mostrato che due su 100 bambini di 14 anni erano fumatori. Inoltre, il rischio distorto di assunzione e di fumo regolare nelle famiglie a basso reddito mostra che è probabile che i danni del fumo colpiscano in modo sproporzionato le persone più povere e che è necessario tentare urgentemente di correggere questa tendenza nell'uso del tabacco.

I social media sono associati a tassi di fumo più elevati anche in altri paesi, in particolare negli Stati Uniti.

I legislatori dovrebbero riconsiderare l'opportunità di interrompere una volta per tutte la pubblicità del tabacco online per legge, tenendo presente il profilo mutevole di queste campagne di marketing e dei loro obiettivi.

La capacità di identificare le variabili prima che i partecipanti iniziassero a fumare è un punto di forza dello studio. Tuttavia, i prodotti a base di tabacco ma senza fumo non sono stati presi in considerazione, nonostante le stime di altri ricercatori secondo cui fino all'8% degli adolescenti possono utilizzarli. Il tasso reale di consumo di tabacco in questo gruppo potrebbe quindi essere ancora più elevato.

Questi risultati indicano che un ampio gruppo di adolescenti del Regno Unito continua a fumare nonostante l'impegno del governo di creare una "generazione senza fumo" e che gli approcci per affrontare questa necessità devono essere diffusi durante l'infanzia. Una situazione purtroppo simile a quella di altri paesi, come il nostro.

In considerazione della trasmissibilità delle abitudini al fumo e della forza al negativo dei social media per diffonderle e supportarle, saranno necessari approcci unificati per garantire che le giovani generazioni siano allontanate dal tabacco. 

Riferimento bibliografico:
Vrinten, C. et al. (2022).
Risk Factors for Adolescent Smoking Uptake – Analysis
of Prospective Data from the UK Millennium Cohort Study
.
medRxiv.