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Una nuova ricerca indica che, mentre questi doni di sé sono di sicuro un aiuto per gli altri, allo stesso tempo tali comportamenti disinteressati e di servizio hanno un beneficio specifico per gli adolescenti che li adottano.

La docente della BYU School of Family Life, Laura Padilla-Walker, in uno studio longitudinale pubblicato nel Journal of Adolescence, ha scoperto che negli adolescenti che mettono in atto comportamenti prosociali -  come aiutare, condividere e confortare - verso estranei è più alta l'autostima un anno dopo. Lo stesso non risulta vero per quelli, presi in considerazione nello studio, che esprimevano comportamenti prosociali esclusivamente verso amici e familiari.

"Questo studio ci aiuta a capire che i giovani che aiutano coloro con cui non hanno una relazione, riferiscono di sentirsi meglio con se stessi nel tempo" ha detto Padilla-Walker.

"Data l'importanza dell'autostima durante gli anni dell'adolescenza, questa è una scoperta importante: suggerisce che potrebbe esserci qualcosa nell'aiutare gli estranei che impatta con la loro identità morale o la percezione di sé in un modo più significativo che non aiutare amici o familiari, sebbene anche questi siano comportamenti portatori di benefici".

Padilla-Walker è autrice di numerosi studi sul comportamento prosociale. In passato ha scoperto che gli adolescenti che mostrano questi comportamenti positivi si tengono alla larga dai guai e hanno migliori relazioni familiari, questa è stata la prima volta che ha legato le sue ricerche all'autostima.

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Nello studio, i ricercatori hanno esaminato 681 adolescenti, da 11 a 14 anni, in due città degli Stati Uniti. Li hanno contattati in quattro diversi momenti, a partire dal 2008 fino al 2011. I partecipanti hanno risposto a 10 affermazioni come "A volte mi sento inutile" o "Sono soddisfatto di me stesso" per valutare l'autostima. Il comportamento prosociale è stato misurato in base ad auto-dichiarazioni, esaminando vari aspetti di gentilezza e generosità, come "Aiuto le persone che non conosco, anche se non è facile per me" o "Ce la metto tutta per rallegrare i miei amici "o" Mi piace molto fare piccoli favori alla mia famiglia ".

"Una caratteristica unica di questo studio è che esplora i comportamenti di aiuto verso diversi obiettivi”, ha detto Padilla-Walker.

"Non tutti gli aiuti hanno lo stesso valore, e stiamo scoprendo che il comportamento prosociale nei confronti degli estranei è protettivo in una varietà di modi che sono unici rispetto ad altri tipi di aiuto. Un'altra scoperta importante è che il legame tra comportamento prosociale e autostima è confermato anche dopo un anno e presente in tutti i tre livelli di età dei ragazzi del campione, anche se non è un effetto particolarmente grande, questo suggerisce un legame stabile tra aiutare e sentirsi meglio con se stessi nei primi anni dell'adolescenza ".

Per molti adolescenti, questo periodo della vita può essere fonte di confusione. In un tale stato di auto-esplorazione e auto-identificazione, Padilla-Walker suggerisce che aiutare i ragazzi a trovare fiducia in se stessi e autostima può avere un'importanza fondamentale.

"Per gli adolescenti che a volte hanno la tendenza a concentrarsi troppo su se stessi, i genitori possono essere d’aiuto fornendo opportunità ai loro figli di aiutare e servire gli altri che sono meno fortunati" ha detto Padilla-Walker.

"È meglio che gli adolescenti possano vedere direttamente il beneficio del loro aiuto sugli altri, questo può aumentare la gratitudine dei giovani e aiutarli a concentrarsi meno sui loro problemi, ed è anche un modo per aiutarli a incontrare nuovi amici o passare il tempo con altre famiglie. Una tradizione familiare di aiutare chi è meno fortunato nel corso del l'anno o durante le vacanze è un ottimo modo per instillare nei ragazzi un desiderio di servire il prossimo e di avere una maggiore autostima".

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