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Perché diventiamo più positivi man mano che cresciamo e raggiungiamo la maturità? Perché gli adolescenti sono così sensibili ai segnali sociali negativi?

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Queste sono alcune delle domande affrontate in un recente studio pubblicato sul Journal of Experimental Psychology , il quale esamina come le persone di età diverse mostrano diversità nella percezione dei segnali sociali, e come il la differenza si accentui sempre di più nel corso della vita.

Per lo studio, i ricercatori hanno creato un test digitale della sensibilità emotiva che è stato completato da circa 10.000 uomini e donne, di età compresa tra i 10 e gli 85 anni. Il test ha permesso ai ricercatori di misurare quanto ogni persona fosse in grado di rilevare sottili differenze nei segnali facciali di paura, rabbia e felicità.

Il test ha anche identificato come le persone in diverse fasce d'età mostravano cambiamenti nella loro sensibilità a quelle emozioni facciali.

Il dottor Rutter, autore principale dello studio e ricercatore presso il "Laboratorio per il cervello e la salute cognitiva" del McLean Hospital, ha spiegato che i partecipanti sono stati testati utilizzando una piattaforma web per i test cerebrali .

Sono state mostrate loro immagini di volti, presentati a coppie, ed è stato chiesto "Quale faccia è la più arrabbiata?" "Quale faccia è la più felice?" O "Quale faccia è la più paurosa?"

Rutter ha dichiarato che la piattaforma online ha aiutato i ricercatori ad attingere a un "campionario molto più ampio e diversificato" rispetto agli studi precedenti. Ha anche spiegato che il nuovo metodo di test ha contribuito a migliorare l'accuratezza dei risultati per la decodifica di segnali facciali.

Il nuovo metodo di test, e l'ampia dimensione del campione, hanno aiutato i ricercatori a comprendere più a fondo le differenze nell'elaborazione delle emozioni.

"Dagli studi e dalle prove aneddotiche, sappiamo che le esperienze quotidiane di un adolescente sono diverse da quelle di una persona di mezza età o anziana, ma volevamo capire in che modo queste esperienze potevano essere collegate alle differenze nella comprensione delle emozioni di base".

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La ricerca è nata dal sapere che queste differenze esistevano e dal desiderio di confrontare queste differenze tra le varie categorie di emozioni.

Attraverso il loro studio, i ricercatori hanno anche approfondito il modo in cui la sensibilità emotiva si sviluppa durante l'adolescenza.

"Abbiamo scoperto che la sensibilità agli stimoli della rabbia migliora drasticamente durante la prima e la media adolescenza" ha spiegato il dottor Rutter.

"Questa è l'età esatta in cui i giovani sono più sensibili in sintonia con le forme di minaccia sociale, come il bullismo: il normale sviluppo della sensibilità alla rabbia può contribuire ad alcune delle sfide che si presentano ai ragazzi durante questa fase di sviluppo".

Dall'altro lato, verso la fascia più adulta del campione, lo studio ha dimostrato che la sensibilità alle espressioni facciali per la paura e la rabbia diminuisce con l'età, ma la capacità di rilevare i segnali di felicità rimane la stessa.

"È risaputo che esiste un declino legato all'età nella capacità di decodificare gli stimoli emotivi, in generale, ma in questa indagine vediamo pochissimo declino nella capacità di rilevare le differenze di felicità". Questo sebbene lo studio sia stato progettato per rilevare le differenze di sensibilità alla felicità con l'età, sulla base dei principi della psicometria e della teoria della rilevazione del segnale.

"Ciò che è notevole è che vediamo diminuire molte capacità percettive visive man mano che invecchiamo, ma qui non abbiamo visto tale declino nella percezione della felicità" ha detto lo studioso. "Questi risultati si adattano bene ad altre ricerche che mostrano che gli anziani tendono ad avere più emozioni positive e un atteggiamento positivo".

Ora, i ricercatori stanno sviluppando questo studio conducendo un nuovo lavoro che esamina come la sensibilità emotiva sia correlata alle differenze in alcuni indicatori della salute mentale, come l'ansia. Il team sta anche valutando in che modo la sensibilità alla rabbia e ai segnali di felicità potrebbero essere correlati allo sviluppo di una salute mentale peggiore dopo un trauma. I

risultati della ricerca, in riferimento agli adolescenti, supportano e spiegano quella certa reattività dei ragazzi, derivante da una maggiore vulnerabilità alla contrapposizione e al conflitto, in un momento della loro vita in cui si sta definendo l’identità


I materiali della ricerca sono disponibili sul sito del McLean Hospital.

Riferimento bibliografico:
Lauren A. Rutter, David Dodell-Feder, et alii.
Emotion sensitivity across the lifespan: Mapping clinical risk periods to sensitivity to facial emotion intensity.
Journal of Experimental Psychology: General, 2019.

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