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Una genitorialità autoritaria e punitiva può alterare il modo in cui il corpo legge il Dna dei ragazzi. Questi cambiamenti si possono effettivamente radicare nel Dna di quei figli che percepiscono i loro genitori come severi, aumentando il loro rischio biologico di depressione nell'adolescenza e nella vita adulta.

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Presentando il lavoro al Congresso dell’European College of Neuropsychopharmacology di Vienna, la dott.ssa Evelien Van Assche ha affermato: "Abbiamo scoperto che una genitorialità dura, con punizioni fisiche e manipolazioni psicologiche, può introdurre un ulteriore insieme di istruzioni su come viene letto un gene per diventare connesse al Dna.

Abbiamo alcune indicazioni che questi stessi cambiamenti possono predisporre il bambino in crescita alla depressione. Questo non accade nella stessa misura se i bambini hanno avuto un'educazione empatica e supportiva".

I ricercatori, dell'Università di Leuven in Belgio, hanno selezionato 21 adolescenti che hanno segnalato una buona genitorialità (ad esempio, i genitori sono stati di supporto e hanno dato autonomia ai figli) e li hanno confrontati con 23 adolescenti che hanno riferito di avere genitori duri e autoritari (ad esempio, comportamento manipolativo, punizioni fisiche, eccessiva severità).

Tutti gli adolescenti avevano tra i 12 ei 16 anni, con una media di 14 anni per entrambi i gruppi. Per entrambi i gruppi undici adolescenti erano maschi, il che significa che i due gruppi erano comparabili, con un'età simile e una distribuzione simile, maschio-femmina.

Molti di coloro che avevano sperimentato una genitorialità dura hanno mostrato segni iniziali e subclinici di depressione.

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I ricercatori hanno quindi misurato l'intervallo di metilazione (la metilazione del Dna è una modificazione epigenetica del Dna) in più di 450.000 punti nel Dna di ciascun soggetto e hanno scoperto che questo era significativamente aumentato in coloro che avevano riportato una educazione molto severa.

La metilazione è un processo normale che si verifica quando una piccola molecola chimica viene aggiunta al Dna, modificando il modo in cui vengono lette le istruzioni scritte nel Dna: ad esempio, la metilazione può aumentare o diminuire la quantità di un enzima prodotto da un gene.

È noto alla ricerca che una maggiore variazione della metilazione è associata alla depressione.

Evelien Van Assche ha affermato: “Abbiamo basato il nostro approccio su ricerche precedenti con gemelli identici. Due gruppi indipendenti hanno scoperto che il gemello a cui era stata diagnosticata una depressione maggiore aveva anche una gamma più alta di metilazione del Dna per la maggior parte di queste centinaia di migliaia di punti dati, rispetto al gemello senza problemi di salute mentale.

La ricercatrice ha quindi concluso dicendo che “Il Dna rimane lo stesso, ma questi gruppi chimici aggiuntivi influenzano il modo in cui vengono lette le istruzioni del Dna.

Coloro che hanno riferito di una genitorialità più severa e punitiva hanno mostrato una tendenza alla depressione e crediamo che questa tendenza sia stata incorporata nel loro Dna attraverso una maggiore variazione della metilazione”.