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Una nuova ricerca ha trovato ulteriori conferme dell’influenza dell’interazione online sul benessere mentale negli adolescenti, le quali sarebbero a determinate condizioni anche positive.

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Detto questo, lo studio contribuisce inoltre a raccogliere prove sui pericoli di eccessivi livelli di utilizzo dei media digitali. È stato realizzato dal Dipartimento di Sociologia del Trinity College di Dublino ed è stato pubblicato di recente sulla rivista 'Computers in Human Behavior'.

Oltre ai possibili danni di un alto coinvolgimento, i ricercatori hanno scoperto che nel mondo di oggi, in cui la vita online è ormai pressoché imprescindibile, anche un basso coinvolgimento con i media digitali risulta associato a problematici livelli di salute mentale per gli adolescenti che trascorrono meno tempo online rispetto ai loro coetanei.

Questa scoperta supporta l'ipotesi dei cosiddetti goldilocks (riccioli d'oro), cioè della giusta quantità. In questo caso dice che l'uso dei media digitali a livelli moderati non è intrinsecamente dannoso ed esiste un punto di equilibrio tra un uso basso e alto che è "giusto" per i giovani.

Questa è la prima volta che la teoria dei "riccioli d'oro" è stata esaminata in merito a adolescenti/giovani adulti irlandesi. È anche il primo studio a tentare l'integrazione sia del tempo che dei comportamenti online, quando si esaminano le associazioni tra i media digitali e il benessere mentale.

Il professor Richard Layte, professore di sociologia e coautore dell'articolo, ha dichiarato: "Si stanno accumulando prove a livello internazionale che l'impegno online tra gli adolescenti può essere dannoso per il benessere mentale, ma le prove sono contrastanti.

Il nostro lavoro fornisce nuove informazioni sull'impatto del coinvolgimento digitale all'età di 17/18 anni e i risultati forniscono prove preoccupanti di reali danni che richiedono un intervento urgente”.

"Esiste un modo di dire a livello di senso comune che il più è peggio. È importante sottolineare che l’attività online è ora un normale canale di partecipazione sociale e anche il non utilizzo ha delle conseguenze.

I nostri risultati sollevano anche la possibilità che un uso moderato sia importante nel mondo digitale di oggi e che i bassi livelli di coinvolgimento online comportano i propri rischi. Ora le domande per i ricercatori sono: quanto è troppo e quanto poco è troppo poco?"

La ricerca, basandosi sui dati longitudinali dello studio Growing Up in Ireland, ha esaminato l'associazione tra l'uso adolescenziale del coinvolgimento online e il benessere mentale in oltre 6.000 giovani di 13 anni di età e di nuovo all'età di 17/18 anni.

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I ricercatori hanno chiesto ai partecipanti di riferire il tempo trascorso online e le attività in cui si sono impegnati: messaggistica online, condivisione di video e immagini, lavoro a scuola, guardare film e ascoltare musica. Il benessere mentale è stato valutato da domande che indagavano su problemi emotivi, comportamentali e con i pari.

Lo studio ha classificato il comportamento online dei giovani in base alla durata del tempo trascorso online e ai tipi di comportamenti online in cui si erano impegnati. Adeguandosi ai precedenti disturbi e sintomi psichiatrici all'età di 9 e 13 anni, lo studio ha rilevato che un forte coinvolgimento nei media digitali porta a peggiori esiti di salute mentale sia per i ragazzi che per le ragazze.

Inoltre, il basso uso dei media digitali era associato a una salute mentale peggiore sia per i ragazzi che per le ragazze ed era anche predittivo dei problemi con le compagne per le ragazze.

Il dottor Ross Brannigan, autore principale dello studio ed ex ricercatore post-dottorato presso il Dipartimento di Sociologia del Trinity, ha dichiarato: "Questo studio è nuovo in quanto considera l'importanza sia del tempo che dei comportamenti online quando si esaminano le associazioni tra i media digitali e il benessere mentale.

Abbiamo trovato chiare distinzioni tra i gruppi che trascorrono lo stesso tempo ma differiscono nei loro comportamenti online. Ciò indica l'importanza di prendere in considerazione sia il tempo sia i comportamenti online, sia la qualità di questi comportamenti, ad esempio passivi rispetto a quelli attivi, o i tipi di attività come quelle sociali, di apprendimento, di intrattenimento".

"I media digitali e l'utilizzo dell’online sono un argomento controverso quando si tratta dei suoi effetti sulla salute mentale, senza una reale coerenza dei risultati in generale.

Sebbene questi risultati non siano causali o deterministici, i nostri risultati sono un primo passo importante sulla strada per rivelare il perché queste relazioni esistono. Ora sarà importante basarsi su questi risultati e indagare ulteriormente perché il coinvolgimento dei media digitali può essere correlato al benessere mentale".


Riferimento bibliografico
Ross Brannigan, Carlos J. Gil-Hernández, Olivia McEvoy, Frances Cronin, Debbi Stanistreet, Richard Layte.
Digital engagement and its association with adverse psychiatric symptoms:
A longitudinal cohort study utilizing latent class analysis
.
Computers in Human Behavior, 2022.