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Quasi tutti, com’è naturale, non vedono l'ora che arrivi un'estate di relativa libertà, con cose da fare e programmi che ci garantiranno maggiori opportunità di vedere i nostri amici e i membri distanti della nostra famiglia.

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Tuttavia sarà inevitabile portare gli effetti di mesi di isolamento in quegli incontri, inclusa la sensazione che le nostre abilità sociali dovranno essere rispolverate e la nostra prontezza anche mentale avrà bisogno di essere affinata rispetto a quando stavamo da soli.

Gli effetti mentali delle limitazioni sono stati profondi. È stato dimostrato che l'isolamento sociale causa un deterioramento della salute mentale delle persone anche se non hanno precedenti di problemi psicologici. Oltre a questo calo dell'umore, la solitudine risulta collegata a una serie di problemi cognitivi, tra cui affaticamento, stress e problemi di concentrazione.

In un recente un gruppo di psicologi si è proposto di capire come le persone si sono riprese dal periodo di isolamento sociale dello scorso anno, monitorando la loro funzione cognitiva mentre il Regno Unito passava da un blocco completo a una riduzione delle restrizioni sociali nell'estate 2020.

In modo che fa ben sperare per il futuro, gli studiosi hanno scoperto che le persone si riprendono rapidamente da problemi cognitivi quando viene data la possibilità di spazzare via l’offuscamento una volta che possono di nuovo socializzare tra loro.

Isolamento di massa

I blocchi hanno dato agli psicologi un'opportunità unica di studiare gli effetti dell'isolamento sociale sulla popolazione generale. Tali effetti vengono normalmente studiati solo negli adulti più anziani o in gruppi molto speciali di persone come gli astronauti, gli escursionisti nel deserto e gli esploratori polari. Ma da più di un anno, le persone comuni di tutte le età stanno vivendo periodi prolungati con un contatto sociale minimo.

È risaputo anche in modo scientifico che gli esseri umani traggono molti benefici dalla socializzazione. Questi vanno dalla prevenzione della demenza e dal miglioramento della memoria, all’aumento della concentrazione e della capacità di pensare in modo lucido. Quando le vite sociali si sono ridotte lo scorso marzo, sono andate perse anche queste ricompense cognitive.

Per indagare su cosa succede quando questi ricompense tornano, i ricercatori hanno intervistato centinaia di adulti scozzesi tra maggio e luglio 2020: un periodo in cui le rigide restrizioni di blocco nazionali sono state gradualmente allentate. Era il momento perfetto per osservare come i benefici della socializzazione potrebbero cambiare il modo in cui le persone pensano e si sentono.

Non sorprende che abbiano scoperto che l'umore delle persone era più basso quando si sono rivolti loro per la prima volta a maggio. Coloro che erano isolati o che vivevano da soli hanno sofferto di più e hanno iniziato a sentirsi meglio solo quando le restrizioni finali sono state allentate verso la fine del periodo di indagine a luglio. Ma lo studio era più interessato ad altri indicatori psicologici: quelli che avrebbero mostrato se le capacità cognitive delle persone miglioravano quando avevano più opportunità di socializzare.

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Recupero psicologico

Per misurarlo, hanno chiesto ai partecipanti al sondaggio di completare una serie di test online per valutare i cambiamenti nella loro attenzione, capacità di apprendimento, memoria di lavoro e persino nella loro percezione del tempo.

L'attenzione, la capacità di apprendimento e la memoria di lavoro sono tutte essenziali per le attività che si devono svolgere al lavoro o durante lo studio. Sono indicatori di quanto bene si ricordano le cose che si sono imparato, per quanto tempo ci si può concentrare su un'attività e in quante attività ci si può destreggiare contemporaneamente.

Tutti questi indicatori sono migliorati rapidamente con l'allentamento delle restrizioni, con chiari miglioramenti di settimana in settimana ogni volta che i ricercatori sono tornati dai partecipanti allo studio per ulteriori verifiche.

Questo suggerisce che probabilmente godremo di un altrettanto rapido aumento della nostra capacità di lavorare e interagire quando le restrizioni sociali di nuovo si attenueranno.

Abbiamo tutti sperimentato vari gradi di solitudine e isolamento, quindi non c'è da meravigliarsi se stiamo esaurendo i benefici che la maggiore socializzazione di alcuni mesi fa ha potuto portare.

I risultati dello studio una prova concreta che le limitazioni rendono tutti un po' più distratti, pigri e affaticati - problemi cognitivi che potrebbero influenzare le nostre prestazioni sul lavoro e le nostre interazioni sociali al di fuori di esso.

Ma la velocità con cui i ricercatori hanno assistito al miglioramento delle funzioni cognitive una volta che le persone hanno ricominciato a socializzare la scorsa estate dimostra che c'è speranza.

Man mano che le giornate si allungano, il tempo migliora e la società riapre, lo studio suggerisce che un rinnovato contatto sociale invertirà rapidamente e completamente qualsiasi declino cognitivo che sia stato sperimentato durante l’isolamento più recente.

I risultati dello studio vanno oltre le circostanze uniche provocate dalla pandemia.

Sebbene non si possa negare che gli esseri umani siano creature sociali, la psicologia sottolinea come un'interazione sociale integrata sia importante per ogni aspetto del nostro benessere e delle nostre capacità mentali e come l'isolamento possa influire sulla nostra salute mentale e sulle nostre attitudini in tanti modi così diversi.

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