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Una nuova terapia sperimentale è stata analizzata in uno studio pilota per affrontare la depressione nei giovani adulti, condotto da un gruppo di ricercatori negli Stati Uniti.

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I giovani adulti con depressione sono stati trattati in modo efficace con un corso di terapia cognitivo comportamentale (CBT) – consegnato tramite messaggio di testo.

Lo studio ha messo in atto ed esaminato un corso di CBT di quattro settimane adattato da un programma in presenza in modo da funzionare tramite messaggi di testo. Al corso è seguito da un periodo di follow-up di quattro settimane, rivolto a circa cento giovani adulti con almeno un sintomo di depressione moderata e nessuna storia recente di terapia antidepressiva.

I soggetti sono stati reclutati utilizzando i social media (Facebook e Instagram) e sono stati sottoposti a una valutazione per la depressione, al momento dell'iscrizione e del follow-up utilizzando la scala Beck Depression Inventory II.

Sono stati quindi assegnati in modo casuale corso di terapia cognitivo comportamentale tramite messaggi di testo – un totale di 16 conversazioni di testo personalizzate e consegnate a giorni alterni – o a un gruppo di "lista d'attesa" per ottenere l'accesso al corso alla fine dello studio.

Coloro che hanno completato lo screening, la fase iniziale, il corso e il follow-up di un mese hanno ricevuto $ 125 in buoni regalo Amazon come incentivo, come stabilito dai ricercatori, guidati da Michael Mason dell'Università del Tennessee.

Alla fine dello studio, i soggetti del gruppo che ha sperimentato la terapia tramite messaggio avevano tre volte più probabilità di avere sintomi di depressione minimi o lievi rispetto ai partecipanti in lista d'attesa, con una riduzione di 14,5 punti nei punteggi BDI-II, descritta dai ricercatori come "particolarmente incoraggiante”.

Il trattamento è stato particolarmente utile per coloro che presentavano sintomi depressivi gravi all’inizio, secondo i ricercatori, che hanno pubblicato i risultati come documento sulla rivista Behavior Therapy.

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L'effetto è apparso dopo il primo mese, ma ha iniziato a diminuire, tuttavia, quando il periodo di follow-up si avvicinava alla fine, cosa che secondo i ricercatori non è rara con gli interventi di terapia cognitivo comportamentale erogati digitalmente.

"Produrre un aumento di tre volte della probabilità di avere sintomi depressivi minimi o lievi per i partecipanti al trattamento rispetto al gruppo di controllo fornisce sostegno per questo approccio efficiente ed economico per affrontare la depressione dei giovani adulti" scrivono i ricercatori.

"Rivolgersi ai giovani con la depressione più grave con questo tipo di terapia sperimentale può fornire un rapido sollievo dai sintomi, che quindi potrebbe essere poi raccolto e sostenuto dalla terapia di un medico”.

I risultati dello studio pilota si collegano a una crescente consapevolezza che la terapia cognitivo comportamentale digitale ha un ruolo importante da svolgere nella depressione, in particolare nei giovani.

Nel 2019, ad esempio, l’ente di valutazione della tecnologia sanitaria (HTA) del Regno Unito NICE ha raccomandato l'uso della CBT erogata tramite telefoni cellulari, tablet o computer come intervento di prima linea per questo gruppo di pazienti insieme a sessioni di psicoterapia e consapevolezza di gruppo. NICE ora sostiene anche l'uso della CBT digitale per gli adulti con depressione da lieve a moderata.

Sebbene lo studio abbia utilizzato un approccio CBT su misura adattato dal gruppo accademico, ai pazienti viene già offerta una gamma di programmi sanitari digitali pronti all'uso.

Una via forse ancora anomala di intervento che potrebbe però costituire un primo argine alla sofferenza mentale dei giovani, alla quale dare seguito con una terapia tradizionale di lungo termine.