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Alcuni ragazzi potrebbero osservare un genitore messo a dura prova da un lavoro stressante e arrivare a vederlo, in certi giorni, per i suoi comportamenti e per i suoi stati d’animo, come se non fosse suo padre o sua madre ma quasi un estraneo.

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Lavorare a lungo in una professione molto impegnativa può influenzare la capacità di un genitore di essere un genitore. È complesso, suggerisce la ricerca, fare un quadro accurato di come la vita lavorativa di un genitore influisca sulla salute dei figli e gli effetti potrebbero essere fisici oltre che emotivi.

Ora che così tante persone continueranno, anche in una situazione di ritrovata normalità, a lavorare da casa, è più importante che mai che i genitori non solo comprendano gli effetti, ma facciano anche il possibile per proteggere i propri figli dallo stress.

Secondo uno studio pubblicato sul Journal of Occupational Health Psychology, i genitori che svolgono lavori ad alto stress, nei quali hanno "bassa autonomia" - nel senso che non hanno la libertà di prendere decisioni su come svolgere il proprio lavoro - tendono ad avere figli che si sentono meno sani.

La ricerca non prendeva in considerazione il livello di compenso dei genitori, di ragazzi di età compresa tra i 13 e i 15 anni, la correlazione più forte è stata tra i genitori che avevano lavori impegnativi con poca libertà e i ragazzi che si identificavano per lo più con affermazioni come "La mia salute è peggiore ora dell'anno scorso" e "A volte sento che la mia salute mi impedisce di fare qualcosa che voglio fare."

Occorrono grandi risorse interiori per regolare il proprio comportamento in lavori impegnativi e a bassa autonomia, osservano i ricercatori. Se il lavoro di qualcuno esaurisce quelle risorse, questi è meno in grado di impegnarsi in comportamenti che richiedono "sforzo sostenuto", come la genitorialità.

"In generale, esiste una relazione in cui maggiore è lo stress lavorativo, più è probabile che ci sia un conflitto tra lavoro e famiglia, in cui si sente che il lavoro ha un impatto negativo sulla propria famiglia. I genitori che si sentono esauriti tendono a volersi sdraiare sul divano dopo il lavoro e a non fare nulla di attivo, non impegnandosi a guidare i figli affinché si impegnino con loro in attività positive".

I comportamenti positivi includono cose come cucinare un pasto insieme, andare a fare una passeggiata o fare insieme un gioco. Possono sorgere problemi anche con la "genitorialità passiva": portare a casa cibo da asporto o passare il tempo sullo smartphone mentre i figli sono intrattenuti dalla TV o dall'iPad, non consente il tipo di coinvolgimento tende ad arricchire i ragazzi.

Gli psicologi hanno studiato gli effetti dello stress dei genitori sulla salute mentale dei figli per diversi decenni. Gli studi hanno collegato il comportamento dei padri con i problemi emotivi dei loro figli; uno studio pubblicato nel 2007 ha rilevato che lo stress coniugale ha influenzato lo sviluppo emotivo degli adolescenti; e uno studio sulle famiglie a basso reddito pubblicato dal Journal of Abnormal Child Psychology nel 2008 ha concluso che i ragazzi con madri depresse erano più inclini a comportamenti antisociali come l'aggressività.

I ricercatori stanno solo da poco tempo iniziando a esplorare come lo stress dei genitori potrebbe influenzare anche la salute fisica dei figli. Ricercatori tedeschi hanno trovato che le madri stressate avevano maggiori probabilità di avere bambini obesi.

Il lavoro oggi richiede alle persone più di quanto non abbia mai fatto prima. La maggior parte dei lavoratori di oggi lavora molte ore e i confini tra l'ufficio e la casa diventano ogni giorno più sfocati, rendendo più difficile disconnettersi dalle esigenze della professione. Poiché lo stress del lavoro si riversa nella vita domestica, non c'è da stupirsi che si stabilisca una correlazione.

Tuttavia questo non significa che tutti i genitori debbano iniziare a preoccuparsi che il loro lavoro stressante possa far ammalare i figli.

Si può certo immaginare, osservano gli psicologi, che a seconda di come un ragazzo viene trattato regolarmente da un genitore, questo possa avere un impatto sulla sua salute. È però una cosa difficile da misurare perché ci sono molti fattori che mitigano il modo in cui le persone affrontano lo stress.

Sebbene esista un gran numero di ricerche pubblicate sullo stress, gli effetti dell'autonomia al lavoro sono meno compresi. Quando le persone sentono di non avere il controllo sul lavoro, ciò è storicamente legato all'insoddisfazione, osservano gli esperti.

Sentire di non avere il senso del libero arbitrio al lavoro può essere frustrante ed emotivamente estenuante. Può influenzare l’autostima e iniziare a modificare la propria percezione di come si è genitori.

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Oltre che di autonomia, si potrebbe parlare anche di valore.

Se ci si sente apprezzati al lavoro, questo ha un impatto positivo sulla propria capacità di entrare in contatto, relazionarsi e avere pazienza con un figlio. Ma se si viene trascurati, non si viene inclusi nelle normali attività di un ufficio o di un’azienda, questo fa sentire esclusi e isolati.

Un padre potrebbe compensare la frustrazione che prova nel suo lavoro comportandosi con i suoi figli in modo più pesante e autoritario, ponendo loro richieste dure e meno stimolanti, in modo da creare una sorta di "valore" per se stesso. Sentirsi isolati può anche far rinchiudere in se stessi i genitori.

Anche se sono presenti, potrebbero non interagire con i figli, se non si sentono socialmente apprezzati. Il figlio se ne accorge e questo genera in lui l'effetto di desiderare qualcosa che non c'è. Oppure il ragazzo potrebbe pensare di essere lui stesso la colpa del fatto che il padre non sia più attento e davvero presente.

Questo potrebbe suonare come l'impossibilità di avere un lavoro molto impegnativo senza, al contempo, rovinare la vita di un figlio, ma non è così. È importante, tuttavia, dicono gli esperti, che i genitori facciano il punto su come la loro carriera potrebbe influenzare i loro figli e che si assicurino anche di prendersi cura di loro stessi.

Sapere quando concentrarsi sul proprio lavoro o sulla propria famiglia, e come trattare con comprensione la parte non riconosciuta di sé, può essere il fattore più importante dell'essere un genitore che lavora.

È facile attribuire tutta la colpa del proprio stress al lavoro o al datore di lavoro, ma anche i genitori, dicono gli esperti, hanno una propria parte di responsabilità in questo.

A volte, infatti, è più facile occuparsi del lavoro che dei propri figli, anche se i genitori potrebbero dire a se stessi che "devono" per forza rispondere a quell'e-mail, per esempio, o dedicare un'altra ora al lavoro dopo cena.

Essere genitori, osservano alcuni psicologi, può comportare un grande disordine mentale, in cui il successo può sembrare un fallimento e viceversa, a causa di questo alcune persone si rifugiano nel loro lavoro come via di fuga.

Se il lavoro di un genitore non è soddisfacente, per qualsiasi motivo, questi potrebbe voler andare avanti come ha sempre fatto. Ma se si sente bloccato o sottovalutato, dovrebbe tenere questo sentimento sotto controllo prima di varcare la soglia di casa per assicurarsi, quando è in famiglia, di stabilire una giusta relazione con i figli.

La consapevolezza di sé è il fattore chiave. È importante chiedersi, ad esempio, come si collega la propria genitorialità a quella ricevuta quando si era piccoli. Senza una certa riflessione e consapevolezza, le persone tendono a ripetere modelli di comportamento negativi anche quando non vogliono.

Creare un sistema di supporto e capire cosa possono fare i genitori per prendersi cura di se stessi, che si tratti di chiamare un amico e parlare con qualcuno durante il viaggio verso casa, meditare, negoziare un diverso orario d’inizio per poter essere a casa prima, mostrare la propria cura per la famiglia con semplici gesti non appena si è a casa: tutto questo, osservano gli esperti, è essenziale per essere validi genitori.

In altre parole, occorre anzitutto prendersi cura di se stessi per essere un buon genitore e aveer cura dei propri figli.